是发明创造的能力让我们成为人类吗?

来源: 新浪科技 日期:2021-09-16

  我们都很熟悉伊索寓言《乌鸦与水罐》,里面那只口渴的乌鸦很幸运地找到了一个还有一半水的罐子,但尽管做了一切尝试,它总是无法将嘴伸入狭窄的罐口。一番思索之后,这只乌鸦想到了一个主意。它叼起附近的石子,一个接一个丢到水罐里,直到水面上升,使它终于喝到了水。

  伊索试图借用这个寓言来说明坚持不懈的意义,但今天的科学家通过对松鸦、新喀鸦和秃鼻乌鸦的研究,表明鸦科动物确实能够理解往容器里丢石头会使容器内的水位上升。乌鸦与水罐的寓言,以及由此所启发的实验,都是证明鸦科动物能理解因果关系的关键证据。

  剑桥大学自闭症研究中心主任、心理学和精神病学教授西蒙?拜伦-科恩在他的新书《模式探寻者:人类发明的新理论》(The Pattern-Seekers: A New Theory of Human Invention)中认为,将因果推理的能力赋予鸦科动物有点过了;相反,他认为这些鸟类只是将某种行为与特定的结果联系在一起。它们丢下石头,这样它们就能得到一块浮到水管顶部的美味食物,但它们并没有真正理解这两者之间的联系。毫无疑问,乌鸦很聪明,但这并不能证明它们有能力发明工具。

  拜伦-科恩认为,发明是只有人类才具备的能力。这种能力不仅是人类独有的,也是将我们与其他动物区别开来的特质,并使我们成为“地球上的科学与技术大师,令其他所有物种都黯然失色”。换言之,是发明使我们成为了人类。

  如果要给这种认知上的飞跃定一个时间点的话,拜伦-科恩的估计是在7万至10万年前,人类的大脑发生了某种基因变化,演化出了他所谓的“系统性机制”,这是一个新的大脑回路,可以让人类通过因果推理寻找和发明新的系统或模式。拜伦-科恩将此称为“如果……就……”(if-and-then)逻辑。“你进行一些输入,这是‘如果’,接着你执行一些操作,然后‘就’得到一些新的结果,”拜伦-科恩解释道,“似乎没有其他物种会这么做。”

  这种推理模式促进了发明和创造,而这种能力是几千年来人类取得众多进步的基础,从古代的造纸术、印刷术,到今天的智能手机、宇宙飞船和新冠疫苗。拜伦-科恩还更进一步,他发现这种系统机制似乎在自闭症患者身上表现得尤为明显。他提出了一个问题:人类的所有发明都依赖于这种单一的算法,但这真的这么简单吗?这种机制能解释人类为什么能主宰这个星球吗?

  拜伦-科恩所说的“发明”在定义上是狭义的,即能够在不止一种场景下想出新的东西,或者在连续的基础上进行发明——他称之为“生成式发明”。为了确定人类是否真的是唯一具有这种发明能力的物种,他深入研究了考古学证据和动物科学,最终证明人类确实当之无愧。

  以远古的原始人类物种能人(Homo habilis)、直立人(Homo erectus)和尼安德特人(Homo neanderthalensis)为例,尽管它们在一定程度上表现出了创新能力,但拜伦-科恩认为,它们并没有表现出系统化或生成式发明的趋势。他指出,这些古人类物种所使用的工具,其设计在数百万年里几乎没有改变。缺乏完善的工具意味着这些古人类在最关键的考验——创造力——中失败了。“古人类祖先的发明非常有限,这可以用另一种机制——‘联想学习’来解释,”拜伦-科恩说道。

  拜伦-科恩指出,在大约7万年前,智人(Homo sapiens)创造了一些前所未见的工具,达到了一个新的高度。例如,弓和箭的设计清楚地展示了“如果……就……”的思维:如果把箭系在一根有弹性的弦上,就能释放了弦上的张力,使箭飞起来。

  其他研究者则认为,其他古人类物种应该得到更多的认可。丽贝卡·拉格·赛克斯是英国利物浦大学考古、古典文学和埃及学学院的荣誉研究员,也是《血缘:尼安德特人的生活、爱、死亡和艺术》(Kindred: Neanderthal Life, Love, Death and Art)一书的作者。这本书挑战并重新描绘了人们对尼安德特人的普遍认知。赛克斯驳斥了拜伦-科恩关于认知革命发生在7万到10万年前的论点,并指出这一观点在考古学界被认为已经过时了20年。

  根据赛克斯的说法,在尼安德特人的考古中,“绝对存在”生成式发明的证据。例如,尼安德特人会生火,但他们并不是胡乱地生火。她说:“我们知道,他们已经有了烟火制造技术,他们知道如何在不同的温度下控制火。可以看到,他们已经了解不同种类的燃料。”这些发现证明了尼安德特人具有因果推理和实验性的思维过程。

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